La finance chinoise s’intensifie en Afrique. Alors que d’autres puissances s’inquiètent de l’influence croissante de Pékin, il est difficile pour les gouvernements à court d’argent de dire non.

L’Afrique est le plus grand bénéficiaire des investissements directs étrangers (IDE) au monde – et, sans doute, celui qui en a le plus besoin. Le continent devra investir 2000 milliards de dollars supplémentaires d’ici 2040 s’il veut répondre aux besoins de sa population en expansion, selon Global Infrastructure Hub, une initiative du Groupe des Vingt (G20). Pourtant, l’afflux de liquidités a diminué. En 2017, l’Afrique subsaharienne a reçu 28,5 milliards de dollars d’IDE, soit une baisse de 28% par rapport à 2016.

Entrez en Chine. Au cours de ces mêmes années, la valeur des prêts chinois aux infrastructures civiles aux pays africains a presque triplé, passant de 3 milliards de dollars à 8,8 milliards de dollars. Les prêteurs sont pour la plupart des banques publiques, notamment l’Export-Import Bank of China (Exim), la China Development Bank, la Bank of China et la Industrial and Commercial Bank of China. Selon une étude récente de Baker McKenzie et IJGlobal, en 2017, les prêteurs chinois représentaient plus de 40% de tous les financements d’infrastructures en Afrique subsaharienne, la majeure partie étant consacrée à des projets de transport et d’énergie.

Tout le monde n’en est pas content. Les États-Unis et d’autres grands pays sont préoccupés par l’influence politique croissante de la Chine découlant de ses investissements sur le continent. Même certains en Afrique même craignent que leurs gouvernements ne s’enfoncent dans un piège de la dette avec Pékin et les prêteurs chinois et pourraient perdre le contrôle des principaux actifs nationaux. Ces préoccupations sont susceptibles de croître à mesure que l’influence chinoise s’approfondit.

Ce qui est indéniable, cependant, c’est que l’Afrique subsaharienne souffre d’un manque drastique d’infrastructures. Les services de base tels que les transports et l’électricité sont sporadiquement accessibles à la plupart des gens (voire pas du tout) – un obstacle majeur au développement économique. À lui seul, combler le déficit d’infrastructure du continent coûterait environ 90 milliards de dollars par an, selon la Banque mondiale. C’est faisable mais risqué, pour la plupart des investisseurs, car le financement des infrastructures signifie des engagements importants et à long terme avec peu de garantie de rentabilité dans des environnements volatils.

Dans un monde où la plupart des prêteurs sont réticents au risque, la Chine offre non seulement des prêts compétitifs, mais peut également être un partenaire facile à traiter. «Les négociations et les conditions pour faire approuver un projet sont plus faciles», déclare Kieran Whyte, responsable de l’énergie, des mines et des infrastructures au bureau de Baker McKenzie à Johannesburg. «Les Chinois sont ouverts à des discussions avec des pays dont les contraintes financières ne leur permettraient pas de trouver des fonds sur les marchés traditionnels.»

Et si les emprunteurs africains ne sont pas en mesure de garantir un flux de revenus suffisant pour rembourser la dette? Les Chinois accepteront les garanties. «L’obligation de paiement prend la forme de ressources», explique Whyte. «Si les pays emprunteurs ont quelque chose que la Chine veut, alors cela compensera une partie du risque.» L’Angola, par exemple, utilise son pétrole brut comme garantie.

On craint cependant que cela n’entrave le développement de certains pays à l’avenir, car les flux de revenus provenant de certaines des ressources les plus précieuses de la région iront à l’étranger plutôt que dans les poches des travailleurs et le développement local. Les prêteurs chinois eux-mêmes ont leurs critiques, car ils ne respectent pas toujours les pratiques internationales en matière d’environnement, de société et d’emploi. Au Kenya, par exemple, les entreprises chinoises ont été confrontées à des vagues de protestations, notamment des grèves des cheminots en 2016 sur les surpayés et les conditions de travail.

Pour la Chine, investir en Afrique s’accompagne d’une longue liste d’avantages: une opportunité de sécuriser des ressources et de s’implanter sur de nouveaux marchés à croissance rapide, et une chance de placer certaines des grandes réserves de change du pays dans des investissements d’infrastructure offrant des rendements supérieurs à la dette du gouvernement américain. La Chine voit également une opportunité d’emmener ses entreprises à l’étranger.

«Une partie de la stratégie de la Chine consiste à faire en sorte que les entreprises chinoises réalisent au moins une partie des projets et obtiennent ainsi une visibilité internationale», déclare Georges Sioufi, avocat au cabinet SRDB, qui représente les intérêts du cabinet d’avocats chinois Jingsh en France, en Afrique. et la région Moyen-Orient et Afrique du Nord (MENA). «C’est un moyen d’élargir la sphère d’influence de la Chine dans le monde.»

Aujourd’hui, plus de 10 000 entreprises chinoises sont impliquées en Afrique. En matière de construction civile, ils disposent d’un solide savoir-faire, indispensable dans un continent en développement. Leur expertise nationale, en particulier dans les secteurs ferroviaire, électrique et énergétique, associée à des équipements rentables fabriqués en Chine, leur confère un avantage comparatif. Lorsque cela ne suffit pas, les banques chinoises offrent un coup de pouce supplémentaire. «En cas de besoin, les banques chinoises fournissent un financement pour aider les entreprises chinoises à remporter les appels d’offres», déclare Simon Leung, associé du bureau de Baker McKenzie à Hong Kong.

Le financement des infrastructures en Afrique fait partie de la projection internationale de puissance économique du gouvernement chinois. La plupart des projets relèvent de l’initiative Belt and Road, un projet mondial de 350 milliards de dollars lancé en 2013 par le président Xi Jinping et qui vise à rendre l’ensemble du continent eurasien accessible commercialement à la Chine.

En Afrique, cela comprend plus de 3 000 projets répartis dans 35 pays. Le Kenya et le Nigéria ont été les premiers bénéficiaires de l’argent chinois, représentant près de 40% de tous les prêts depuis 2014. D’autres incluent la Tanzanie, la Zambie, Djibouti, l’Éthiopie et le Sénégal. [Voir le tableau à droite pour une courte liste de grandes affaires.] Une fois terminés, des projets comme ceux-ci peuvent changer la donne pour les pays bénéficiaires, en fournissant les bases sur lesquelles l’activité économique locale peut se développer et en donnant aux pays sans littoral accès aux routes commerciales internationales.

La demande est énorme et la Chine est en concurrence directe avec d’autres pays, y compris le programme américain Power Africa. Cependant, même la Chine ne peut pas le faire toute seule. Une part importante de son financement des infrastructures africaines passe par des partenariats public-privé et des accords hybrides, offrant à d’autres investisseurs – ainsi qu’à d’autres gouvernements, à des fonds de capital-investissement et à des institutions internationales – une chance de se lancer. Le gouvernement procède actuellement à des ajustements réglementaires. encourager ces partenariats. Par exemple, pour obtenir une facilité de prêt couverte par Sinosure, l’agence chinoise de crédit à l’exportation, il n’est plus nécessaire que les prêteurs chinois prennent une participation majoritaire. De plus en plus de banques chinoises participent également à des prêts syndiqués avec des banques occidentales telles que Standard Chartered et Deutsche Bank.